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(Pocket-lint) - Aninhada no Vale do Silício, uma unidade de escritório inócua abriga o BMW Group Technology Office. Como muitas empresas de tecnologia, fica na Rota 101, vizinha a um dos maiores nomes da cidade - Google - em Mountain View.

Não é por acaso que a BMW tem um escritório aqui na Califórnia. Não apenas o Estado da Califórnia permite o teste de veículos autônomos na estrada, mas muitos dos parceiros de tecnologia com os quais a BMW pode procurar trabalhar também estão localizados na Califórnia.

O objetivo do Escritório de Tecnologia é pesquisar e desenvolver tecnologias, antes de devolvê-las a Munique para uma implantação mais ampla nos futuros carros da BMW - um exemplo é o desenvolvimento do Apple CarPlay sem fio que estreou no BMW 5 Series em 2016 .

Com Klaus Fröhlich, membro do Conselho de Administração da BMW responsável pelo desenvolvimento, afirmando em várias ocasiões que a tecnologia autônoma da BMW estará pronta em 2021, há muita coisa acontecendo neste escritório em particular.

Como a BMW está desenvolvendo sua tecnologia de direção autônoma?

Grant Mahler, PhD, é o engenheiro que lidera o programa de P&D no escritório da BMW na Califórnia e nos apresenta um dos veículos de teste. É um BMW Série 7, carregado com oito câmeras, cinco sistemas Lidar e outros sensores, com o porta-malas / porta-malas do carro carregado com hardware para capturar e processar as informações que o carro coleta.

Os sistemas lidar e camera significam que o carro pode ver o ambiente pelo qual está viajando. Ele pode identificar e rastrear o movimento de outros veículos e mapear o mundo 3D ao seu redor, para que ele saiba onde está, para onde está indo e para onde tudo está indo também.

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O carro não apenas possui toda a fiação e sensores que a Série 7 regular ofereceria, mas também possui o equipamento completo para o BMW iNext , porque uma das coisas que caracteriza o iNext é a condução autônoma.

Observamos que há um PC x86 completo conectado à inicialização, junto com uma tonelada de outro hardware. Os bancos traseiros não têm uma tela para entretenimento, mas um monitor para os engenheiros verem o que está acontecendo em tempo real.

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Isso é tudo o que existe para o desenvolvimento, já que a BMW já mostrou como espera o módulo final para o carro, embalando o hardware da Intel e Mobileye , em uma unidade resfriada a água.

Existem cerca de 80 carros de teste de engenharia em todo o mundo, reunindo dados nas estradas e aprendendo a dirigir em diferentes locais. Com tantos sensores reunindo dados, ele chega a "alguns terabytes por hora por carro". Mas são dados essenciais para o desenvolvimento de uma política de direção autônoma e são dados que informam o algoritmo que acabará por ver o carro tomando decisões.

A interação humana e AI

Muito do que a BMW está fazendo para desenvolver sua política de direção autônoma começa em simulação. Você não pode simplesmente ter carros sencientes cuidando de todo o lugar aprendendo por tentativa e erro; grande parte do trabalho vem de um simulador. Isso dá à BMW a oportunidade de ver o que o carro faz quando deixado por conta própria.

Na verdade, é fácil dirigir o carro e muitas dessas tecnologias estão bem estabelecidas e disponíveis através de sistemas existentes, como controle de cruzeiro adaptativo, orientação de faixa ou estacionamento automático. Mas quando você alcança a autonomia de nível 3, o carro se torna "altamente autônomo", na medida em que pode basicamente fazer tudo por você, o que significa negociar coisas como cruzamentos, ultrapassagens e mudar de faixa com segurança.

Para esses trabalhos, o carro precisa monitorar todos os outros veículos ao seu redor e ser capaz de fazer previsões sobre o que esses veículos farão. Observando os dados capturados no carro, as rotas em potencial que outros veículos poderiam fazer são exibidas, mudando, em tempo real, ao negociar um cruzamento. Isso é algo que o motorista humano faz examinando os espelhos e desenvolvendo um senso através da experiência de como um determinado motorista pode se comportar, antes de tomar uma decisão sobre qual ação tomar.

É aqui que os dados coletados desses carros de teste se tornam tão importantes. Colocar um motorista humano no carro em situações cotidianas significa que o comportamento de condução "normal" pode ser analisado e comparado ao que a IA faria nas mesmas condições. Quando houver alinhamento entre o motorista humano e a simulação de IA, você estará mais próximo de uma política de direção que verá carros autônomos se comportando de uma maneira "normal" - e que forma a base do algoritmo de direção automática.

E carros autônomos terão que tomar decisões na estrada. Embora exista um sistema de regras para dirigir na estrada - e os computadores adorem regras - muitas vezes outros motoristas fazem coisas imprevisíveis, como fazer uma inversão de marcha ilegal ou mudar repentinamente de velocidade ou direção sem aviso prévio. São esses desafios que os carros autônomos terão que enfrentar para poder dirigir com segurança.

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O aprendizado de máquina significa que os carros podem, potencialmente, aprender por si mesmos - com base no comportamento do motorista - mas sempre há o risco de um carro aprender comportamentos ruins. Por esse motivo, os dados precisam ser processados pela central da BMW antes que uma alteração de algoritmo seja enviada à frota, e é assim que os carros autônomos ficam mais inteligentes, à medida que comportamentos e respostas são cada vez mais refinados.

Portanto, se você vê carros de teste na estrada, eles não estão necessariamente dirigindo de forma autônoma à espera de intervenção humana; em vez disso, estão capturando os dados do motorista humano para aprender com as decisões que estão sendo tomadas.

Embora o grupo esteja sentado na Califórnia, está ciente de que as condições de direção não são as mesmas. A parada de quatro vias é característica dos EUA, enquanto a rotatória é mais comum nas estradas europeias, por exemplo. Com veículos de teste em vários locais diferentes, a BMW está desenvolvendo uma solução que está ciente das diferenças de condução em todo o mundo.

Lançamento em 2021 com o BMW iNext - ou um Fiat?

A autonomia do nível 2 está se tornando bastante comum. O piloto automático da Tesla é típico do nível 2, retirando parte da carga do motorista, mas legalmente você ainda precisa estar no controle do veículo o tempo todo. Menos conhecido é o ProPilot da Nissan - provavelmente porque não ganha as manchetes da mesma maneira que Tesla.

A autonomia de nível 3 é algo muito próximo. A SAE - que define o que esses diferentes níveis significam - diz que a autonomia do nível 3 é uma condução "sem olhar", o que significa que você ainda precisa estar no banco do motorista, mas não necessariamente prestando atenção o tempo todo.

Ao falar conosco sobre esses sistemas, a BMW enfatizou que há muita pesquisa e desenvolvimento em todo o setor - talvez mais de 30 sistemas no momento - mas há uma probabilidade de que nem todos sobrevivam.

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Essa é uma das razões pelas quais a BMW está aberta à idéia de colaboração e parcerias. Atualmente, a FCA (Fiat Chrysler Automobiles) é o único parceiro de veículo que a BMW possui (embora isso cubra muitas marcas, da Fiat à Maserati).

O que isso significa potencialmente é que a pesquisa da BMW não se limitará apenas aos carros de luxo pelos quais é conhecida, mas poderá um dia tirar a carga do motorista de um Fiat 500 . A BMW está aberta a uma colaboração mais ampla, mas ainda há outros anúncios.

O que sabemos com certeza é que o plano de lançamento da BMW para a autonomia de nível 3 é através do iNext e já foi dito repetidamente que estará pronto em 2021. Ainda não se sabe se será apresentado por um veículo novo ou por todo o grupo. , mas antes que possamos deixar esses carros se dirigirem, será necessário estabelecer regulamentos locais.

Embora tenhamos certeza de que a tecnologia estará instalada nos próximos anos, se a estrutura legal será uma questão totalmente diferente.

Escrito por Chris Hall.