Pocket-lint wordt ondersteund door zijn lezers. Wanneer u via links op onze site koopt, kunnen we een aangesloten commissie verdienen. Kom meer te weten

Deze pagina is vertaald met behulp van AI en machine learning.

(Pocket-lint) - Begin juni 2019 nodigde Lexus ons en een handvol anderen uit heel Europa uit om zijn thuisland Japan te bezoeken; om zijn voertuigaanbod te verkennen en te besturen, om door een westelijk deel van het land te reizen, te navigeren tussen het ontwerphoofdkwartier, de verf- en productielijnen, en om te praten met de bazen en ontwerpers van het bedrijf. Het is het soort opendeurervaring die - ondanks dat Japanners ongelooflijk gastvrij zijn - een zeldzame kans is van typisch beschermende bedrijven die hun IP bewaken.

Nadat we het met open armen hadden aanvaard, wilden we op het eerste gezicht van de gelegenheid gebruik maken om te rijden en kritiek te uiten op de nieuwe Lexus UX baby-SUV. Maar na een wervelwind van 36 uur ondergedompeld te hebben in de Japanse cultuur en nieuwsgierigheid, werden de plannen van Lexus duidelijker: dit luxeautobedrijf, dat 30 jaar oud is, gaat met de tijd mee en evolueert verder dan het simpelweg verkopen van autos in cijfers. een meer op lifestyle gericht merk. Hier is hoe, gebaseerd op wat we hebben meegemaakt, het volwassen wordt.

Van rechtgeregen tot spilgrille

Terwijl Lexus zijn eerste productieauto, de LS, al in 1989 op de weg zette, is het merk in de afgelopen decennia sterk veranderd (je hoeft alleen maar te kijken naar de geplooide vouwen in het Executive-interieur van de 2019 LS500, hieronder weergegeven, om een idee krijgen van wat we bedoelen). In 2006 introduceerde het bedrijf zijn L-Finesse-ontwerpfilosofie - "opzettelijk gedurfd en provocerend zijn" (maar slecht ontvangen door critici) - waarbij de evolutie van dat concept leidde tot het spoelvormige grilleontwerp, dat voor het eerst werd getoond op de vierde generatie GS in 2012.

Zeg wat u wilt over het ontwerp van de spindelgrille van toen, maar doorzettingsvermogen en evolutie hebben hun vruchten afgeworpen: vandaag is het deze vorm die op alle autos van Lexus verschijnt, als een symbool van het merk; een geheel eigen insigne of embleem, zo u wilt. Net zoals BMW direct herkenbaar is aan zijn nierengrille, of Porsche aan zijn lichten, is Lexus uitgegroeid tot in één oogopslag herkenbaar en onderscheidend. Het is het soort ontwerp dat in het publieke bewustzijn sijpelt, of je nu van autos houdt of niet.

Maar pas de laatste paar jaar heeft Lexus echt een versnelling hoger geschakeld en nieuwe marktsegmenten verkend. In het bijzonder was het de release van 2017 van de LC500 - een V8-supercar die echt speciaal aanvoelt (hoe dan ook de vervelende technologie in de auto negerend) in een wereld vol met dezelfde oude, dezelfde oude Jags en Porsches op de weg - en een design dat echt over de toekomst spreekt. Vooral als je bedenkt dat er ook een hybride V6-optie is die je alleen in deze of de LS500h zult zien - en niet in een ander voertuig waar ook ter wereld (nog niet) - hoewel Ferrari iets soortgelijks in de maak heeft, wat een goed gezelschap is een stap vooruit).

Niet dat Lexus daar stopt: in het ontwerpcentrum konden we het LF-1 crossover-concept van dichtbij bekijken, dat verwijst naar de toekomst van wat er daarna zou kunnen komen - een volledig elektrische crossover misschien? (Lexus zegt niet, zelfs zijn eigen website zegt dat het dat "zou kunnen zijn" , hybride, alternatieve brandstof en meer. Hoe terughoudend.)

Aandacht voor detail en respect voor handgemaakt

In de meeste autos vind je tegenwoordig stroken plastic, misschien wat leeropties en steeds vaker komen metalen afwerkingen naar voren (Audi biedt bijvoorbeeld aluminium) voor een eigentijdse look. Lexus bevindt zich hier echter in een wereld op zich, met de Executive-uitvoering van de LS500, de belichaming van de visie van het bedrijf. Het interieurwerk is prachtig - we zeggen dat, of je nu van de pruimkleuren houdt of niet (Lexus noemt het Crimson) - voor het moeizame handwerk dat er alleen in zit.

Nu hebben we de Rolls-Royce-fabriek in het zuiden van Engeland eerder bezocht en daar is een heer wiens enige taak het is om het logo met de hand op de zijkant van elk voertuig te schilderen. Langzaam, perfect, nauwgezet. Wetende dat dit soort werk in een auto gaat die een kwart miljoen kost, maakt het misschien minder verrassend - maar niet minder ontzagwekkend - dus om vergelijkbare niveaus van handwerk te zien gaan in de handgemaakte plooien, hout en glaswerk van een Het interieur van het Lexus deurpaneel is inderdaad indrukwekkend.

Houd er rekening mee dat elk van die Crimson-inlays met de hand wordt gevouwen uit één vel van vier meter materiaal door takumi zoals Yoko Shimuzu en haar team, en dat ze er veel tijd voor nemen dat ze worden geproduceerd met een snelheid van 12 per dag - genoeg voor slechts drie voertuigen. Het is net als executive origami. De omlijstingen van de deurgrepen zijn ook gemaakt van glas dat is gebaseerd op een met de hand geëtst, speciaal in opdracht gemaakt ontwerp van Yuko Shimizu, een in Kyoto gevestigde Takumi. Zon beroep hebben we hier in het westen niet echt: takumi betekent ambachtsman door directe vertaling.

Terwijl er aan de oppervlakte vaak wordt aangenomen dat alles tegenwoordig uit een fabriek wordt gepompt en machinaal wordt geperst, toont de glimp in het handgemaakte werk dat achter de schermen plaatsvindt het respect van Lexus voor zijn culturele wortels - en een echte made -in-Japan-proces. Immers, als je een luxemerk bent en de mogelijkheid hebt om deze gebieden te verkennen - zelfs als middel om op te vallen als merk, ongeacht hoe goed kritisch ontvangen dergelijke ontwerpen zullen zijn - dan is het een sterke les in onafhankelijkheid en verschilpunt met andere makers.

State-of-the-art verf en productie

Op onze tweede hoofddag in Japan reden we naar de Miyata-fabriek, nabij Kyushu, waar we de verf en de assemblagelijnen observeerden. Zoals bij de meeste moderne productielijnen, is het proces een geautomatiseerde lijn met toegewijde werknemers voor elke productiesectie. Autos worden geproduceerd op basis van bestellingen van klanten, dus de volgorde van kleur, bekleding en extras verschilt voor elk voertuig in de volgorde van de lijn. Dit is tegenwoordig een gangbare praktijk bij de meeste autofabrikanten - we hebben hetzelfde bij Porsche als een voorbeeld gezien - omdat het op elk moment het aantal benodigde onderdelen ter plaatse vermindert.

Waar Lexus zijn eigen verschilpunten aan toevoegt, zijn de kleine details. Elke achterklep voor de Lexus UX is bijvoorbeeld gemaakt van hars vanwege de lichtgewicht kwaliteit, maar aangezien dit enkele millimeters of minder kan verschillen - net als het chassis van de auto - wordt elk paneel met de computer gemeten en opgeslagen in de database , vervolgens gecombineerd met de meest geschikte partner om de meest naadloze afwerking en spleetgrootte te garanderen.

Er is zelfs een toegewijd team van werknemers die de taak hebben om voor een nauwkeurige pasvorm te zorgen. Ze zijn getraind in het herkennen van gap-differentiaties onder een millimeter (anders kunnen ze die dag niet aan de lijn werken) om niet alleen computernauwkeurigheid te garanderen, maar ook real-world nauwkeurigheid.

Het verfwerk is een combinatie van geautomatiseerd en met de hand afgewerkt, met 14 kleuren die op elk moment voor de lijn beschikbaar zijn. Een neerwaartse projectie van lucht vermijdt elke vervuiling tussen het ene voertuig en het andere, terwijl werknemers interieurcoatings met de hand afwerken om een volledig uniforme coating te garanderen. De opsmuk in de metallic lak is van een kleinere korrel dan je op veel andere voertuigen aantreft - wat misschien klinkt als iets dat je nooit zou opmerken, maar het is een van die stille esthetische punten die een groot verschil maken op korte afstand. inspectie bij daglicht. Nog een luisterend naar Japanse subtiliteit en aandacht.

Dealers bieden omotenashi-gastvrijheid

Misschien wel het meest fascinerende aspect van allemaal, althans voor ons, is de manier waarop de Japanners zaken doen bij hun dealers. Door een herontwerp van het hoofdkantoor konden dealers - op eigen kosten - hun showrooms opnieuw inrichten in de nieuwste stijl van het bedrijf, waar de vorm van een spilrooster te zien is in houtwerk en daarbuiten. Het bedrijf zegt dat meer dan 80 procent van de dealers in Japan deze transformatie tot dusver hebben voltooid, en er zullen er nog meer volgen.

Maar het sleutelwoord hier is iets dat we in de westerse wereld niet precies doen of misschien zelfs helemaal niet begrijpen: omotenashi. Het definieert de unieke Japanse benadering van gastvrijheid. Dit is verre van een simpele buiging of groet van respect, maar Lexus heeft technologie in het concept geïntegreerd, waardoor een dealer de bestanden van klanten onmiddellijk kan identificeren en bekijken door middel van kentekenherkenning en, in sommige gevallen, gezichtsherkenning. Dat klinkt misschien als niets dan bizar in de oren voor een Europese of Amerikaanse klant, waar verschillende regels en voorschriften dergelijke praktijken waarschijnlijk zouden voorkomen, maar in Japan wordt het helemaal niet zo gezien: het wordt als bevrijdend beschouwd, zowel vanuit het oogpunt van de dealer als de klant. visie.

Wanneer een klant bij een dealer komt - of dat nu is voor een proefrit, een dienst, of gewoon omdat ze langs komen en een verfrissing willen in de aangewezen lounge - hebben alle medewerkers al toegang tot hun dossier om te weten of begroet ze bij naam. Dergelijke bestanden kunnen worden bijgewerkt met notities, of het nu hun favoriete drankje is of andere openbaar gemaakte informatie. Het is echter geen informatie die op een andere manier dan via een gesprek wordt verkregen, dus hoewel het misschien klinkt als centrale bewaking, is het de bedoeling om de meest persoonlijke service te leveren. Een echte eye-opening ervaring die in veel andere delen van de wereld gewoon niet zou werken, maar die het hier wel doet.

Voorbij autos: bars, tassen en bistros

Deze dealers zijn ook ontworpen om verder te gaan dan alleen verkoopruimten - een toenemende trend voor veel merken over de hele wereld - met aanbiedingen van lounges, crèches en zelfs miniatuurwinkels. Ja, Lexus verkoopt niet alleen autos: het verkoopt sokken, handtassen en nog veel meer, allemaal als onderdeel van Lexus Collection.

Deze verschuiving van niet meer dan een autohandelaar wordt verder belichaamd door het winkelcomplex Lexus Meets en de ontmoetingsruimte voor restaurants en bars van Lexus Intersect in het Japanse Tokio. Hoewel deze ruimtes niet over autos gaan - althans niet direct - belichamen ze het merk op een omweg, waardoor het verlangen naar levensstijl voor Lexus als bedrijf en voor klanten wordt bevestigd. De Bistro op Intersect gebruikt menus bekleed met hetzelfde leer als de LFA supercar; het souterrain is voorzien van dezelfde houten panelen als in geselecteerde autobekleding van Lexus; zelfs de vorm van het gebouw is geïnspireerd door datgene dat het merk is gaan vertegenwoordigen: het spilrooster.

Dus of het nu gaat om technologisch geavanceerde gastvrijheid, auto-interieurs met betrekking tot handwerk en erfgoed, of de focus op post-sales en klantcomfort in zijn conceptstores, 30 jaar na zijn leven heeft Lexus geen midlifecrisis.

En we krijgen het gevoel dat dit nog maar het begin is: wanneer Lexus groots wordt op het gebied van luxe crossover- en elektrische voertuigen, zijn technologie voor in de auto bijwerkt en enkele van deze conceptideeën elders in populaire regios (zoals het VK en de VS) implementeert. , het zal de basis zijn voor de komende 30 jaar van merkevolutie, naar een nog meer gevestigde en gerespecteerde ouderdom. Wat fascinerend zal zijn om te zien hoe zich ontvouwt.

Geschreven door Mike Lowe. Oorspronkelijk gepubliceerd op 18 juni 2019.