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(Pocket-lint) - Début juin 2019, Lexus nous a invités, ainsi qu'une poignée d'autres venus de toute l'Europe, à visiter sa patrie, le Japon ; à explorer et conduire sa gamme de véhicules, à traverser une partie occidentale du pays, naviguant entre son siège design, sa peinture et lignes de production, et de parler aux patrons et designers de l'entreprise. C'est le genre d'expérience de la porte ouverte qui, bien que les Japonais soient incroyablement hospitaliers, est une occasion rare pour les entreprises de protection qui protègent leur propriété intellectuelle.

Ayant accepté à bras ouverts, sur la valeur nominale, nous voulions profiter de l'occasion pour conduire et critiquer le nouveau « baby SUV » Lexus UX. Mais après avoir passé un tourbillon de 36 heures immergé dans la culture et la curiosité japonaises, les plans de Lexus sont devenus plus évidents : cette société de voitures de luxe, âgée de 30 ans, évolue avec le temps et évolue au-delà des simples ventes de voitures par numéros pour devenir une marque plus axée sur le style de vie. Voici comment, d'après ce que nous avons vécu, il arrive à maturité.

De la grille à lacets droit à la grille de broche

Alors que Lexus a mis sa première voiture de série, la LS, sur les routes en 1989, la marque a beaucoup changé au cours des décennies (il suffit de regarder les plis plissés de l'intérieur Executive de la LS500 2019, illustrés plus loin ci-dessous, pour avoir une idée de ce que nous entendons). En 2006, la société a introduit sa philosophie de design L-Finesse — étant « délibérément audacieuse et provocatrice » (mais mal accueillie par les critiques) — avec l'évolution de ce concept conduisant à la conception de calandre en forme de fuseau, présentée pour la première fois sur la quatrième génération GS en 2012.

Dites ce que vous voulez de la conception de la grille de broche à l'époque, mais la persévérance et l'évolution ont porté leurs fruits : aujourd'hui c'est cette forme qui apparaît sur toutes les voitures de Lexus, agissant comme un symbole de la marque ; un badge ou un emblème qui lui est propre, si vous voulez. Tout comme BMW est immédiatement reconnaissable à partir de sa calandre, ou Porsche pour ses lumières, Lexus s'est développé pour être identifiable et distinctif en un coup d'œil. C'est le genre de conception qui s'insère dans la conscience publique, que vous soyez dans les voitures ou non.

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Mais ce n'est qu'au cours des deux dernières années que Lexus a vraiment accéléré sa vitesse, explorant de nouveaux segments de marché. En particulier, il s'agit de la sortie 2017 de la LC500 — une supercar V8 qui se sent vraiment spéciale (en ignorant la technologie embarquée irksome de toute façon) dans un monde plein de Jags et de Porsches sur les routes — et un design qui parle de l'avenir. Surtout quand on considère qu'il y a aussi une option V6 hybride que vous ne verrez que dans ce ou le LS500h — et aucun autre véhicule n'importe où dans le monde (pas encore de toute façon — bien que Ferrari ait quelque chose de similaire dans les travaux, ce qui est une bonne compagnie pour avoir une longueur d'avance).

Non pas que Lexus s'arrête là : au centre de conception, nous avons pu voir de près le concept de croisement LF-1, ce qui laisse penser à l'avenir de ce qui pourrait venir ensuite — peut-être un croisement entièrement électrique ? (Lexus ne dit pas, même son propre site Web dit qu'il « pourrait être » ça, hybride, carburant de remplacement et plus encore. Comment coy.)

Attention aux détails et respect de la fabrication artisanale

Dans la plupart des voitures de nos jours, vous trouverez des bandes de plastique, peut-être quelques options de cuir et, de plus en plus, des finitions métalliques viennent à l'avant (Audi, par exemple, propose de l'aluminium) pour un look contemporain. Lexus est dans un monde qui lui est propre, mais la garniture de la LS500 est l'incarnation de la vision de l'entreprise. Son travail intérieur est magnifique — nous disons que vous aimez ou non les couleurs prune (Lexus l'appelle Crimson) — pour le travail manuel laborieux qui s'y trouve seul.

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Nous avons déjà visité l'usine Rolls-Royce dans le sud de l'Angleterre et il y a un gentleman là-bas dont le seul travail est de peindre à la main le logo sur le côté de chaque véhicule. Lentement, parfaitement, minutieusement. Sachant que ce genre de travail va dans une voiture qui coûte un quart de million, il est peut-être moins surprenant — mais pas moins impressionnant — donc de voir des niveaux similaires d'artisanat entrer dans les plis faits à la main, le travail du bois et du verre des intérieurs d'un panneau de porte Lexus est en effet impressionnant.

Gardez à l'esprit que chacune de ces incrustations Crimson est pliée à la main à partir d'une seule feuille de matériau de quatre mètres par takumi, comme Yoko Shimuzu et son équipe, ce qui prend beaucoup de temps qu'elles sont produites à raison de 12 par jour — assez pour seulement trois véhicules. C'est comme de l'origami exécutif. Les cadres de poignée de porte sont également fabriqués à partir de verre qui est basé sur un design spécialement gravé à la main par Yuko Shimizu, un takumi basé à Kyoto. Nous n'avons pas vraiment une telle profession ici en Occident : « takumi » signifie « artisan » par traduction directe.

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Bien qu'à première vue, on présume souvent que tout ce qu'il y a de nos jours est pompé d'une usine et pressé par la machine, l'aperçu du travail artisanal qui se déroule dans les coulisses montre le respect de Lexus pour ses racines culturelles — et un processus authentique fabriqué au Japon. Après tout, si vous êtes une marque de luxe et avez la capacité d'explorer ces domaines — même tout comme moyen de se démarquer en tant que marque, sans rapport avec la qualité critique de ces conceptions — alors c'est une leçon solide en matière d'indépendance et de point de différence par rapport aux autres fabricants.

Peinture et production à la fine pointe de la technologie

Lors de notre deuxième journée principale au Japon, nous sommes allés à l'usine de fabrication de Miyata, près de Kyushu, en observant la peinture et les chaînes de montage. Comme pour la plupart des lignes de production modernes, le processus est une ligne automatisée avec des travailleurs dédiés pour chaque section de production. Les voitures sont fabriquées en fonction des commandes des clients, de sorte que la séquence de couleurs, de garnitures et d'extras diffère pour chaque véhicule dans la commande de la ligne. Cette pratique est courante chez la plupart des constructeurs automobiles de nos jours — nous en avons vu la même chose chez Porsche à titre d'exemple — car elle réduit le nombre de pièces requises sur place à tout moment.

Lorsque Lexus ajoute ses propres points de différence, c'est avec les détails mineurs. Chaque trappe arrière de la Lexus UX est fabriquée à partir de résine pour sa légèreté, par exemple, mais comme cela peut être légèrement différent de quelques millimètres ou moins — comme le cas du châssis principal de la voiture — chaque panneau est mesuré par ordinateur et stocké dans la base de données, puis associé à son partenaire le plus approprié pour assurer le la finition la plus transparente et la taille de l'écart.

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Il y a même une équipe de travailleurs dévoués qui ont la tâche d'assurer un ajustement précis. Ils sont formés à reconnaître les différences d'écart sous un millimètre (sinon ils ne peuvent pas travailler sur la ligne ce jour-là) afin d'assurer non seulement la précision de l'ordinateur, mais aussi la précision réelle.

Le travail de peinture est une combinaison de finition automatisée et manuelle, avec 14 couleurs disponibles sur la ligne à tout moment. Une projection d'air vers le bas évite toute contamination entre un véhicule et un autre, tandis que les travailleurs finissent les revêtements intérieurs à la main pour assurer un revêtement entièrement uniforme. Les finitions de la peinture métallique sont d'un « grain » plus petit que sur de nombreux autres véhicules — ce qui peut sembler quelque chose que vous ne remarquerez jamais, mais c'est l'un de ces points esthétiques silencieux qui fait une grande différence lors de l'inspection en gros plan en plein jour. Un autre harkening à la subtilité et l'attention japonaises.

Les concessionnaires livrent l'hospitalité « omotenashi »

Peut-être l'aspect le plus fascinant de tous, du moins pour nous, est la façon dont les Japonais mènent leurs affaires chez leurs concessionnaires. Grâce à une refonte mandée par le siège social, les concessionnaires ont pu, à leurs frais, réaméner leurs salles d'exposition dans le dernier style de l'entreprise, où la forme de la grille de broche est visible dans la menuiserie et au-delà. Selon la société, plus de 80 pour cent des concessionnaires japonais ont achevé cette transformation jusqu'à présent, et d'autres seront à venir.

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Mais le mot clé ici est quelque chose que nous ne faisons pas exactement ou peut-être même pleinement comprendre dans le monde occidental : 'omotenashi'. Il définit l'approche japonaise unique de l'hospitalité. Loin d'être un simple geste de respect, Lexus a intégré la technologie au concept, permettant à un concessionnaire d'identifier et de visualiser instantanément les dossiers des clients grâce à la reconnaissance des plaques d'immatriculation et, dans certains cas, à la reconnaissance faciale. Cela peut sembler étrange pour un client européen ou américain, où diverses règles et réglementations empêcheraient probablement une telle pratique, mais au Japon, cela n'est pas du tout considéré comme libérateur, tant du point de vue du concessionnaire que du client.

Lorsqu' un client entre dans un concessionnaire — que ce soit pour un essai routier, un service, ou même simplement parce qu'il passe et veut un rafraîchissement dans le salon désigné — tout le personnel aura déjà accès à son dossier, pour savoir les saluer par son nom. Ces fichiers peuvent être mis à jour avec des notes, qu'il s'agisse de leur boisson préférée ou d'autres informations divulguées. Il ne s'agit pas d'informations provenant d'autres moyens que par la conversation, cependant, même si cela peut sembler central de surveillance, l'idée est de fournir le service le plus personnalisé. Une véritable expérience qui ne fonctionnerait pas dans beaucoup d'autres parties du monde, mais qui le fait ici.

Au-delà des voitures : Bars, sacs et bistrots

Ces concessionnaires ont également été conçus pour aller au-delà d'une simple salle de vente — une tendance croissante pour de nombreuses marques dans le monde — avec des salons, des crèches et même des miniatures. Oui, Lexus ne vend pas seulement des voitures : il vend des chaussettes, des sacs à main et bien plus encore, le tout dans le cadre de Lexus Collection.

Le complexe commercial Lexus Meets et les salles de restaurant et de bar Lexus Intersect à Tokyo, au Japon, incarne ce changement d'un peu plus qu'un détaillant automobile. Bien que ces espaces ne concernent pas les voitures — du moins pas directement — ils incarnent la marque de façon détournée, établissant ainsi ce désir de style de vie pour Lexus en tant qu'entreprise et pour ses clients. Le Bistro d'Intersect utilise des menus revêtus du même cuir que la supercar LFA ; le sous-sol présente les mêmes panneaux de bois que ceux que l'on retrouve dans certaines garnitures de voiture Lexus ; même la forme du bâtiment est inspirée de ce qui est venu représenter la marque : la grille de broche.

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Donc, qu'il s'agisse de l'hospitalité technologiquement avancée, de l'intérieur des voitures par rapport à l'artisanat et au patrimoine, ou de l'accent mis sur l'après-vente et le confort de ses clients dans ses concept-stores, Lexus n'a pas de crise de milieu de vie en 30 ans.

Et nous avons l'impression que ce n'est que le début : lorsque Lexus se déplace en grand dans le multisegment de luxe et l'espace des véhicules électriques, met à jour sa technologie embarquée et met en œuvre certaines de ces idées de concept ailleurs dans des régions populaires (comme le Royaume-Uni et les États-Unis), ce sera le point de départ pour les 30 prochaines années d'évolution de la marque. dans une vieillesse encore plus établie et respectée. Ce qui sera fascinant à regarder se dérouler.

Écrit par Mike Lowe.