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(Pocket-lint) - six ans, Apple a décidé qu'il allait se lancer dans le secteur des conférenciers pour une deuxième fois. La première tentative, l' iPod Hi-Fi, lancé en 2006 à des critiques mixtes.

Bien que la vie de l'iPod Hi-Fi ait été brève, Apple dit qu'elle a été couronnée de succès. Et soyons en face, 2006 était une époque différente pour la musique. C'était une époque de stations d'accueil pour iPod. Un monde pré-iPhone, pré-musique en streaming où nous étions heureux de stocker notre musique localement plutôt que dans le cloud.

Avance rapide 12 ans et Apple lance une fois de plus un haut-parleur, l' Apple HomePod.

Cette fois, bien que les choses soient différentes, l'entreprise est prête : la société basée à Cupertino a amassé une énorme équipe d'ingénieurs et d'audiophiles pour s'assurer que le HomePod est un haut-parleur avec lequel on peut compter.

Dirigé par Kate Bergeron, vice-présidente, Hardware Engineering et Gary Geaves, directeur principal de la conception et de l'ingénierie audio, le laboratoire audio d'Apple est situé juste à l'extérieur de son nouveau siège social d'Apple Park. Nous avons été invités à jeter un coup d'oeil.

« La musique chez Apple nous tient à cœur », explique Phil Schiller, vice-président principal Marketing mondial d'Apple, qui s'est joint à nous lors de notre visite du laboratoire audio d'Apple pour voir où le HomePod a commencé son voyage.

« De l'iPod, à iTunes, à Apple Music, à l'iPad, à la télécommande Siri sur Apple TV, HomePod et bien sûr AirPods. Le travail pour tout cela d'un point de vue audio vient ici.

Au fil des années, nous avons construit une équipe d'ingénierie audio assez étonnante pour être en mesure de fabriquer des produits qui non seulement nous sommes vraiment fiers, mais repoussent les limites de ce qui pourrait être fait dans la catégorie de produits que nous fabriquons. Une partie de cela est une ressource comme celle-ci afin qu'ils puissent comprendre ces produits et comment les régler. »

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Cette ressource implique une gamme de chambres anéchoïques de différentes tailles - au moins 12 que nous comptons - pour permettre à Apple de « retirer la pièce » des tests afin que Geaves et son équipe puissent tester proprement le haut-parleur sans interférence.

Certains ne sont que des boîtes assez grandes pour s'adapter au produit, tandis que d'autres sont caverneux, enfouis dans le sol et flottant sur des ressorts pour empêcher tout son infiltration.

« Si vous mesurez un haut-parleur dans une pièce ordinaire, beaucoup de mesures sont contaminées », explique Geaves, anciennement de Bowers & Wilkins. « Vous ne pouvez pas vraiment voir ce qui se passe avec l'enceinte, donc ces salles sont essentielles pour permettre à nos ingénieurs de vraiment voir ce qui se passe. »

Nous nous trouvons debout sur un sol en maille métallique transparent dans l'une des chambres d'Apple. Il est grand, rempli d'énormes cales de mousse sur tous les côtés, y compris sous nous.

« Les cales en mousse absorbent tout le son afin qu'il n'y ait pas de reflets sonores du mur. C'est un peu comme être dans une grotte infinie. »

C' est effectivement une pièce dans une pièce assise sur des ressorts isolants pour amortir encore plus le mouvement. Même le câblage entrant dans la pièce est suspendu de sorte qu'il puisse être complètement isolé de l'extérieur.

Debout en un est une expérience surréaliste ; vous pouvez presque entendre le sang se précipiter dans vos veines.

La maison de HomePod

« Nous avons construit cette chambre spécialement pour HomePod », poursuit Geaves. « Ces chambres sont essentielles pour voir exactement ce qui se passe. De nombreuses entreprises utilisent des chambres anéchoïques, peut-être pas avec les mêmes spécifications.

« Mais dans notre cas, il était très important de créer le nôtre en raison du contrôle très serré que nous voulions sur le comportement directionnel de HomePod et sa capacité à détecter et à s'adapter à son environnement. Nous sommes vraiment préoccupés par ce qui se passe dans toutes les directions et par les microphones. »

Mais ce n'est pas seulement la chambre ; comme Geaves l'admet, beaucoup d'entreprises ont ces et au fil des ans Pocket-peluche a été à plus d'une poignée.

Pour Geaves, la « magie » spéciale ici est la gamme de microphones qu'ils ont ajoutés pour tester le HomePod et le logiciel sur mesure qu'Apple a créé pour tester les capacités du HomePod.

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« Nous avons tout développé à partir de zéro. Il y a un arc de microphones et un arc de haut-parleurs et une platine robuste qui tourne le HomePod. Tout est très soigneusement conçu par simulation informatique pour s'assurer que la plate-forme faisait exactement ce que nous voulions qu'elle fasse. Et ce que cela fait, c'est de nous permettre d'entrer dans une sphère complète autour de l'enceinte pour avoir une compréhension complète de ce qui se passe d'abord avec l'enceinte elle-même, mais aussi avec les microphones. »

Comment HomePod ajuste son propre son

Les tests, constants depuis le début du projet, ont permis à Apple de régler le haut-parleur pour qu'il fonctionne dans n'importe quel environnement et de s'assurer qu'il ne provoque pas de bourdonnements ou de vibrations lors de la lecture, même à fort volume.

Le processeur A8, qui se trouve également dans l'iPhone 6, est utilisé pour détecter automatiquement l'emplacement du HomePod dans une pièce, puis analyser et ajuster l'audio en fonction de l'endroit où il est placé.

Le microphone de HomePod écoute le reflet de la musique sur les surfaces voisines et détecte si elle est contre un mur, sur une étagère ou sur une pièce.

Lorsqu' il est autonome dans une pièce, HomePod présente un son constant à 360 degrés dans toute la pièce. Lorsqu'elle est contre un mur ou sur une étagère, la puce A8 analyse la musique et transmet correctement l'énergie directe et le chant central au milieu de la pièce, tout en reflétant la réverbération ambiante et les voix de secours contre le mur pour une dispersion dans la pièce.

Le résultat final est une scène sonore incroyablement large avec une sensation d'espace et de profondeur. L'ensemble du processus se produit automatiquement et ne prend que quelques secondes. Chaque fois que vous déplacez HomePodmême légèrement, il utilise l'accéléromètre intégré pour détecter un changement dans son emplacement et se réadapter à l'environnement.

Test de Siri avec HomePod

C' est cette technologie qui a été affinée dans la deuxième grande chambre que nous allons dans notre visite du laboratoire audio. Celui-ci, au lieu de cales en mousse, dispose d'un plancher dur et de panneaux muraux qui peuvent être échangés pour changer la valeur acoustique de ceux-ci. C'est plus semblable à une cuisine que le tournage d'un film de science-fiction.

« C'est l'une des salles que nous avons commencé à faire beaucoup de tests de Siri et plus particulièrement de Siri sur HomePod », explique Geaves.

« La réverbération est un problème pour la reconnaissance de la parole. Cette chambre a une acoustique typique. La façon dont nous avons fait cela était d'aller chez des centaines d'employés d'Apple et de mesurer [les] pièces différentes.

« Dans chaque pièce, nous avons effectué des milliers de mesures, afin de caractériser le comportement, et en particulier la manière dont les sons de l'espace font écho. Nous avons découvert la moyenne de ces pièces et nous avons ensuite réglé l'acoustique de cette pièce pour qu'elle corresponde. »

Il est clair que ce test a payé. L'élément clé de notre examen HomePod est que le haut-parleur HomePod semble incroyable, tandis que les capacités du microphone et sa capacité à entendre les commandes vocales sont tout aussi impressionnantes indépendamment du bruit qui se passe autour d'elle.

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Il ne s'agit pas seulement du son que l'appareil fait pour que vous puissiez profiter de la musique, mais du son que l'appareil produit lorsqu'il fait cette musique. Idéalement, vous ne voulez pas de bruit. Cela pourrait être d'essayer de faire taire un tourbillon de disque dur ou un cliquetis de ventilateur dans un ordinateur portable.

La tâche de Geaves et Bergeron n'était pas seulement de faire un haut-parleur qui sonne bien, mais qui ne fait aucun bruit du tout pendant qu'il fait ce bruit.

Test à -2 décibels

La dernière chambre dans laquelle nous entrons est conçue spécifiquement pour tester les bourdonnements et les bruits indésirables du haut-parleur lui-même. C'est similaire aux chambres précédentes dans laquelle nous avons été dans, mais les spécifications ont été prises d'un cran, considérablement.

« La chambre est construite sur une dalle de ciment de 28 tonnes autour d'une épaisseur de 1 pi. La chambre elle-même est faite de panneaux métalliques d'une épaisseur de 1 pi qui pèsent environ 28 tonnes. Entre la dalle et la chambre, il y a 80 supports isolants très robustes pour s'assurer que les camions qui passent ne contaminent pas les mesures. Ce qui en résulte, c'est un espace presque silencieux. »

À titre de guide, un studio d'enregistrement bien conçu aurait une acoustique mesurée à environ 20 décibels. Le seuil de l'ouïe humaine est de 0 décibels, et la chambre créée par Apple a une mesure de -2 décibels.

« Il y a beaucoup de composants uniques et personnalisés dans le HomePod », explique Bergeron. Des tweeters spécialement conçus qui prennent en compte tout, de la réduction du buzz des composants jusqu'à la création d'un nouveau textile pour couvrir l'enceinte, sont le résultat direct du travail d'équipe audio et acoustique de Geaves, alors que les deux départements collaborent pour créer ce « son parfait ».

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Ces tests constants signifiaient qu'Apple n'avait pas à résoudre les problèmes après les avoir découpés, mais pouvait les résoudre dans le processus de conception avant qu'ils ne se produisent.

Notre tournée touche à sa fin, mais nous avons le temps de poser une dernière question. Nous sommes impatients de savoir à quel point le travail de Geaves a influencé la conception et la performance du HomePod.

« Il s'agit d'équilibrer tout un tas de fonctionnalités et de technologies différentes. Évidemment, l'audio et l'acoustique sont essentiels à HomePod et c'est l'une des choses sur lesquelles nous nous sommes concentrés et nous avons été catégoriques qui devait être génial. L'un des défis du développement de produits, certainement vers la fin, est que tout le monde veut tenir la ligne pour sa technologie.

« L'une des choses uniques à propos d'Apple est que les équipes tiennent leurs lignes et que nous trouvons la bonne solution à la fin. »

Il est clair en écoutant le HomePod que Greaves et son équipe n'ont pas bougé d'un pouce.

Consultez notre revue HomePodcomplète ainsi que les meilleures alternatives HomePod.

Écrit par Stuart Miles.