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Depuis que Yuri Gagarine a écrémé la haute atmosphère de la Terre en 1961 dans le cadre du premier vol habité dans l'espace, le monde a été obsédé par notre univers proche et lointain.

Les progrès technologiques d'une mission ont contribué à influencer la suivante, nous aidant à aller plus loin dans notre système solaire et au-delà.

Du vaisseau Vostok 1 de Gagarine à la sonde solaire Parker en cours de vol au soleil, nous avons rassemblé le meilleur vaisseau spatial jamais piloté.

ESA

1. Vostok 1

La mission créditée comme un coup de fouet, Vostok 1 était l'engin qui transportait les premiers humains dans l'espace. Le lancement a eu lieu le 12 avril 1961 et la capsule Vostok 3KA transportait le cosmonaute soviétique Yuri Gagarine sur une seule orbite autour de la Terre. Gagarine a passé 108 minutes en vol avant de parachuter jusqu'au sol, atterrissant à environ 175 miles de la plate-forme de lancement de Baïkonour. Le lancement réussi a été diffusé à la radio soviétique avant même que Gagarine n'ait atterri et il s'agissait d'une avancée majeure dans la course spatiale entre les États-Unis et l'URSS.

NASA

2. Apollon

Aucun rassemblement d'engins spatiaux de haut niveau ne serait complet sans référence à la mission d'Apollo, et en particulier à Apollo 11. Le vol infâme, et le module lunaire tout aussi emblématique, célèbre son 50e anniversaire en 2019 et tous les autres engins spatiaux de cette liste doivent une dette à la fois aux avancées technologiques et culturelles du succès d'Apollo. L'atterrissage était si important qu'il a été montré en direct à la télévision à des millions, à une époque où la télévision était relativement nouvelle, et a effectivement mis fin à la course spatiale, menant à la fin de la guerre froide entre les États-Unis et l'URSS.

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3. Station spatiale internationale (ISS)

L' un des engins spatiaux les plus emblématiques et les plus impressionnants à quitter l'atmosphère terrestre est la Station spatiale internationale, ou ISS. Depuis deux décennies, il accueille des astronautes des États-Unis, de l'Europe, du Japon et de la Russie et agit comme un laboratoire scientifique orbitant où son équipage peut tester diverses tâches en microgravité et dans les environnements difficiles de l'espace. Elle montre non seulement ce qui peut être accompli lorsque les agences spatiales travaillent en collaboration, mais elle nous a enseigné une mine de connaissances dont nous aurons besoin si nous voulons explorer d'autres planètes, et nous a aidés à voir la Terre d'une manière jamais imaginable. De plus, son ingénierie de 20 ans a résisté à l'épreuve du temps. Il devrait rester opérationnel jusqu'en 2030.

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4. Dragon SpaceX

Le Dragon de SpaceX est en service depuis près d'une décennie et a fait l'histoire en 2012 pour devenir le premier vaisseau spatial commercial à accoster avec la Station Spatiale Internationale. SpaceX a conclu un accord avec la NASA dans le cadre du Commercial Resupply Services de l'agence spatiale pour transporter des marchandises à destination et en provenance de la station habité. SpaceX a construit le Dragon en vue de transporter un jour des astronautes à côté de sa cargaison, mais les essais récents du Dragon d'équipage ont échoué en raison d'une « anomalie », de sorte que d'autres essais sont nécessaires.

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5. Mars Express

Quelque 30 ans après que la NASA ait débarqué son vaisseau viking sur la planète rouge en 1971, l'Agence spatiale européenne a lancé sa propre mission sur Mars. En décembre 2003, le Mars Express est entré en orbite autour de la planète et a commencé ses études scientifiques début 2004. Malheureusement, il a perdu le contact avec son atterrisseur, Beagle-2, nommé d'après le navire dans lequel Charles Darwin a embarqué pour explorer la Terre en 1831, peu après son approche de Mars. Le Mars Express est équipé de sept instruments conçus pour étudier l'atmosphère et le climat de la planète, ainsi que la minéralogie et la géologie de la surface.

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6. Télescope Hubble

Comme l'ISS, le télescope spatial Hubble de la Nasa est un vaisseau spatial emblématique, ayant capté l'imagination des amoureux de l'espace depuis des décennies. Il est devenu le premier observatoire astronomique à être placé en orbite autour de la Terre après son lancement le 24 avril 1990 à bord de la navette spatiale Discovery et passe ses journées à orbiter la planète à capturer des images incroyables de l'espace. Hubble termine 15 orbites par jour, à 340 miles au-dessus de la surface de la Terre. Au cours de ses 29 années de service, il a aidé à débloquer les secrets des astéroïdes, capturé les images les plus fantastiques des nébuleuses, brisé la teinte bleue d'Uranus et aidé des milliers d'astronomes dans leurs études scientifiques. Vous pouvez même voir ce que Hubble regarde en ce moment sur le site Live du télescope spatial.

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7. Parker Sonde solaire

Bien qu'il y ait eu des « premières » incroyables dans notre exploration de l'univers, une qui suscite même les astronomes les plus cyniques est la mission Parker Solar Probe. C'est la première tentative de l'humanité de visiter une étoile et est conçue pour se rapprocher de notre Soleil. À son approche la plus proche du Soleil, la sonde solaire Parker atteindra des vitesses de 430 000 mi/h et fera face à des températures de 1 377 °C afin de résoudre les mystères de 60 ans de la façon dont l'énergie et la chaleur se déplacent dans la couronne solaire. Il nous aidera également à en apprendre davantage sur la science derrière le vent solaire et les particules énergétiques solaires. Il a été lancé en août 2018 et devrait achever sa mission d'ici 2026.

ESA CC BY-SA 3.0-igo

8 et 9. Rosetta et Philae

En 2014, l'ESA a réalisé ce que beaucoup avaient jugé impossible. Il a atterri un minuscule vaisseau spatial appelé Philae à la surface d'une comète alors qu'il lança dans l'espace à des vitesses allant jusqu'à 84,000mph. L'atterrisseur a été transporté et libéré par un engin spatial nommé Rosetta, lancé depuis un site en Guyane française en 2004. Il a fallu dix ans pour atteindre sa destination, la Comète 67P/Churyumov—Gerasimenko, qui a traversé et capturé de vastes étendues de données sur la ceinture d'astéroïdes, avant de terminer sa mission en 2016.

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10 et 11. Voyager 1 et 2

Malgré son nom, Voyager 2 a été en fait le premier vaisseau spatial Voyager jumelé de la Nasa à être lancé dans l'espace à l'été 1977, 16 jours avant Voyager 1. Son surnom dérive du fait qu'il atteindrait les destinations de la mission de Saturne et Jupiter après Voyager 1. Après avoir pris les premiers clichés de la Terre et de la Lune ensemble, la mission Voyager est arrivée à Jupiter en 1979, suivie par Saturne l'année suivante et sur Uranus et Neptune. Le jour de la Saint-Valentin, 1990, les dernières images de la mission ont été capturées par Voyager 1 alors qu'elle était orbée à 14 milliards de milles du Soleil. Les photos qu'il a prises constituent la seule collection qui montre Vénus, Terre, Saturne, Jupiter et Neptune ensemble.

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12. Galilée

Après avoir appris un certain nombre de leçons sur Jupiter, et comment s'y rendre, de la mission Voyager, la Nasa a envoyé une sonde dédiée appelée Galileo (d'après l'astronome italien) au géant du gaz à la fin de 1989. Il a fallu six ans pour arriver et a passé plus de huit ans à orbiter la planète. Il a subi des dommages à l'antenne pendant cette orbitale, mais a pu capturer des images d'une comète en collision avec Jupiter, ainsi que découvrir la première lune astéroïde. La Nasa a délibérément mis fin à la mission en faisant voler Galileo dans l'atmosphère jovienne en 2003.

NASA

13. Juno

Une fois que Galilée a été hors d'orbite en toute sécurité, la Nasa a tourné son attention sur sa mission Juno. Nommé d'après la déesse Juno, le vaisseau spatial a développé les technologies tirées de son prédécesseur pour lancer une deuxième sonde à Jupiter en 2011. Il est entré sur l'orbite de Jupiter cinq ans après son lancement, le 5 juillet 2016. Juste un mois plus tard, il a capturé des images du pôle nord de la planète pour la première fois. Depuis, Juno a photographié des vues époustouflantes depuis les tempêtes dans le sud jusqu'à un gros plan de la Grande tache rouge de la planète. Ses instruments embarqués sont conçus pour mesurer la composition, le champ de gravité, le champ magnétique et la magnétosphère polaire de Jupiter. Il recherche également des indices sur la façon dont la planète s'est formée.

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14. Cassini-Hyugènes

Sa mission devait durer seulement quatre ans, mais en 2017, le vaisseau spatial Cassini-Hyugens a plongé dans l'atmosphère de Saturne après avoir passé 13 ans à étudier la planète et son système, et un total de 20 ans dans l'espace. Le vaisseau spatial robotique transportait à la fois la sonde Cassini de la NASA et l'atterrisseur Huygens de l'ESA qui s'est posé sur la plus grande lune de Saturne, Titan, en janvier 2005. Cassini était la quatrième sonde à visiter Saturne, mais la première à entrer en orbite.

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15. Impact profond

Près d'une décennie avant que Rosetta et Philae arrivent à 67P, le vaisseau spatial Deep Impact de la Nasa s'est écrasé sur une comète appelée Tempel 1. Le jour de l'Indépendance, 2005, l'Impactor est entré en collision avec le noyau de la comète. Les photos prises par le vaisseau spatial ont montré l'impact générant un nuage de poussière important et lumineux qui bloquait la vue du cratère d'impact que les scientifiques espéraient étudier. Cela n'a pas fait de la mission un échec, cependant. Les astronomes ont pu déterminer que la comète provenait de la région nuageuse d'Uranus et Neptune Oort du système solaire et cela leur a donné un aperçu fascinant qui a aidé à la mission Rosetta.