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(Pocket-lint) - En los últimos años, hemos visto a casi todos los fabricantes de teléfonos inteligentes intentar varias maneras de crear algo de emoción para el mercado de los teléfonos inteligentes de nuevo. Ya sea añadiendo más sensores de cámara en la parte trasera, adoptando pantallas casi sin biseles, cámaras selfie con agujeros ofactores de forma plegables.

Aunque ahora no es tan popular, hubo un breve periodo en el que la tecnología de cámara de tiempo de vuelo (ToF) empezó a aparecer en muchos smartphones emblemáticos junto con otras lentes. Es posible que también se la conozca como cámara de alcance o incluso como sensor 3D. Pero, ¿qué es?

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¿Qué es una cámara de tiempo de vuelo?

  • Emite una señal de luz infrarroja
  • Mide el tiempo que tarda la señal en volver
  • Determina la profundidad basándose en los datos extraídos

Una cámara ToF utiliza luz infrarroja (láseres invisibles para el ojo humano) para determinar la información de profundidad, de forma parecida a como un murciélago percibe su entorno. El sensor emite una señal luminosa, que golpea al sujeto y vuelve al sensor. A continuación, se mide el tiempo que tarda en rebotar y se obtiene un mapa de profundidad. Esto supone una gran ventaja sobre otras tecnologías, ya que puede medir con precisión las distancias en una escena completa con un solo pulso láser.

Oppo R17 Pro¿Qué es una cámara de tiempo de vuelo y qué teléfonos la tienen? Imagen 3

En comparación con otras tecnologías de escaneo de profundidad 3D disponibles, como un sistema de cámara/proyector de luz estructurada, la tecnología ToF es relativamente barata. Los sensores pueden alcanzar hasta 160 fotogramas por segundo -es decir, 160 retransmisiones de datos cada segundo-, lo que significa que son excelentes para aplicaciones en tiempo real, como el desenfoque del fondo en vídeos sobre la marcha. Y lo que es mejor, utilizan una pequeña cantidad de potencia de procesamiento. Y una vez recogidos los datos de distancia, se pueden implementar fácilmente funciones como la detección de objetos con los algoritmos adecuados.

¿Qué puede hacer una cámara de tiempo de vuelo?

  • Escaneo de objetos, navegación en interiores, reconocimiento de gestos
  • También ayuda a obtener imágenes en 3D y a mejorar las experiencias de RA
  • En teoría, puede desenfocar mejor los fondos en "modo retrato

Un sensor de cámara ToF puede utilizarse para medir la distancia y el volumen, así como para el escaneo de objetos, la navegación en interiores, la evitación de obstáculos, el reconocimiento de gestos, el seguimiento de objetos y los altímetros reactivos. Los datos del sensor también pueden ayudar a obtener imágenes en 3D y mejorar las experiencias de realidad aumentada (RA). En los teléfonos, los sensores de la cámara ToF se utilizarán probablemente para la fotografía 3D, la RA y, en particular, el modo retrato.

LG ¿Qué es una cámara de tiempo de vuelo y qué teléfonos tienen imagen 2?

En teoría, las cámaras ToF pueden difuminar mejor los fondos de las fotos en el modo retrato. Decimos "teóricamente" porque el proceso sigue requiriendo la magia del software y, al final, es el fabricante quien decide cómo aplica los datos que la cámara ToF recoge.

Las cámaras ToF también pueden ayudar en situaciones de poca luz: como el sensor utiliza luz infrarroja para captar la "distancia al objeto", podría ayudar a los smartphones a enfocar incluso en la oscuridad.

¿Son nuevas las cámaras de tiempo de vuelo?

  • Microsoft utilizó cámaras ToF en la segunda generación de Kinect
  • Los sensores Lidar utilizan cámaras ToF

La tecnología ToF no es muy nueva, ya que varias empresas llevan experimentando con ella al menos la última década. Microsoft, por ejemplo, utilizó cámaras ToF en su segunda generación de dispositivos Kinect.

Lidar -que es popular en los coches de autoconducción, pero que ha aparecido más recientemente en el iPhone 13 Pro y Pro Max- también suele incorporar sensores ToF. La diferencia es que el Lidar puede utilizar varios para crear "mapas de puntos", por lo que este posicionamiento múltiple tiene mucho sentido en los sistemas de seguridad y automatización de los coches.

Incluso las empresas de drones las han adoptado: el dron Chouette del vídeo anterior utiliza una cámara ToF TeraRanger para vigilar viñedos.

Así que, aunque las cámaras ToF no se inventaron ayer, siguen siendo punteras y cada vez más eficaces, asequibles y accesibles.

Uno de los primeros smartphones de consumo en utilizar esta tecnología fue elHonor View 20, a finales de 2018. Después de eso vimos una breve oleada de teléfonos con esta tecnología, pero ese bombo se ha apagado desde entonces a favor de los objetivos zoom y ultrapanorámicos de buena calidad.

¿Quién fabrica los sensores de cámara de tiempo de vuelo?

Sony fabrica sensores 3D de última generación con tecnología ToF, que es la fuente utilizada por Apple.

Otros fabricantes de sensores para cámaras ToF son AMS/Heptagon, ASC TigerCub, TeraRanger One, Riegl, Lucid/Helios y AdaFruit.

Escrito por Maggie Tillman. Edición por Cam Bunton.