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La Estación Espacial Internacional no es solo una de las mayores hazañas de ingeniería y cooperación intercontinental de la humanidad, nos ayuda a mirar nuestro planeta de formas que no serían posibles sin su órbita constante.

Desde que sus primeros habitantes abordaron la estación en noviembre de 2000, han visitado 230 personas de 18 países. En cualquier momento, un equipo internacional de seis personas vive y trabaja a bordo mientras viaja a una velocidad de cinco millas por segundo, orbitando la Tierra cada 90 minutos.

En los últimos 19 años, estos equipos, así como las cámaras instaladas en la estación, han capturado todo, desde rastros de estrellas hasta rayos, auroras brillantes y puntos de referencia no visibles desde el suelo. Aquí hay una selección de las más impresionantes de estas imágenes.

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Vía Láctea y relámpagos sobre el Pacífico

Esta fotografía de lente corta de las luces nocturnas de la Tierra fue tomada en agosto de 2015 cuando la estación voló sobre el Océano Pacífico y la isla de Kiribati, al sur de Hawai. El patrón de estrellas en la foto es parte de nuestra galaxia, la Vía Láctea, mirando hacia su centro, y se muestra junto a nubes de polvo oscuras y densas. Los colores que enmarcan la curvatura de la Tierra presentan una mezcla de capas de brillo de aire verde, naranja y rojo. La luz brillante en la región inferior derecha de la foto es un relámpago dentro de una masa iluminada de nubes.

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SpaceX Crew Dragon recortada contra el horizonte de la Tierra

A principios de este año, SpaceX llevó a cabo su primer vuelo de prueba Demo-1 del Programa de tripulación comercial de la NASA a la Estación Espacial Internacional. El 2 de marzo de 2019, una nave espacial SpaceX Crew Dragon que llevaba un muñeco de prueba, llamado Ripley por el personaje de Sigourney Weaver en el Alien, fue trasladada a la ISS. La nave atracó con el módulo Harmony de la estación un día después entregando suministros y equipos antes de desacoplar y aterrizar de nuevo en la Tierra el 8 de marzo con Ripley intacto. Esta imagen muestra la nave recortada contra el horizonte de la Tierra. Demo-1 allana el camino para los primeros vuelos tripulados que se realizarán en noviembre. SpaceX intentó imitar las condiciones a bordo hasta el punto de que Ripley estaba equipado con un traje espacial completo.

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La Tierra y la ISS capturados en "selfie espacial"

Durante una caminata espacial de seis horas y media en abril de 2019, el astronauta canadiense David Saint-Jacques tomó esta "selfie espacial" en su casco, logrando capturar la curvatura de la Tierra, así como parte de la Estación Espacial Internacional. La imagen se refleja en una fina capa de oro utilizada en los cascos de los astronautas para proteger a los usuarios de los rayos UV del sol y las temperaturas extremas. Durante esta caminata espacial, Saint-Jacques y la astronauta de la NASA Anne McClain fijaron parte del brazo robótico construido en Canadá, conocido como Canadarm2, e instalaron cables para aumentar la fuerza de la cobertura de comunicaciones inalámbricas a bordo de la estación.

Nasa (CC BY-NC-SA 2.0)

Rastros de estrellas capturados sobre la Tierra en la ISS

Desde noviembre de 2011 hasta julio de 2012, el ingeniero de vuelo Don Pettit tomó imágenes increíbles de senderos estelares mientras vivía en la Estación Espacial Internacional. Cada una de sus imágenes de rastros de estrellas consistía en exposiciones de tiempo de entre diez y 15 minutos, formadas por pilas de disparos de 30 segundos. Esto se debe a que 30 segundos fue la exposición más larga posible de las cámaras digitales modernas en ese momento. Pettit tomaría varias fotos y usaría software para crear estos compuestos. Es posible capturar rastros de estrellas en la Tierra, dejando abierto el obturador de su cámara a medida que el planeta gira, pero los astronautas están expuestos (disculpe el juego de palabras) a vistas de evolución más rápida dada la órbita de 90 minutos de la estación para que los resultados sean más sorprendentes.

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Caminata espacial sobre Nueva Zelanda

Contemplados por nubes sobre partes de Nueva Zelanda, los astronautas Robert Curbeam Jr. (izquierda) y el astronauta de la Agencia Espacial Europea Christer Fuglesang se muestran haciendo ajustes en el exterior de la Estación Espacial Internacional durante una misión de actividad extravehicular (EVA) en diciembre de 2006. Durante este caminata espacial, que fue la primera de las cinco caminatas espaciales de Fuglesang, la pareja reemplazó una cámara de video en las armaduras de la estación. La caminata espacial duró seis horas y media.

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Luces de las ciudades del norte de Europa.

Esta toma nocturna, tomada mientras la Estación Espacial Internacional orbitaba a 258 millas sobre el Canal de la Mancha, muestra las luces de las ciudades del norte de Europa. Representadas en el sentido de las agujas del reloj desde la parte superior derecha a la inferior izquierda, las luces más brillantes son las de Londres, Ámsterdam, La Haya, Rotterdam, Amberes y Bruselas.

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Escandinavia y la aurora boreal en la noche

Otra imagen llamativa, tomada en abril de 2015, muestra el sur de Escandinavia justo antes de la medianoche bajo la luna llena, con la curvatura de la Tierra iluminada por una aurora verde. Los parches oscuros en la parte inferior derecha son el Mar Báltico y las luces tallan la costa de las vías marítimas Skagerrak y Kattegat. Los grupos de luz más grandes en esta vía marítima son de Oslo y Copenhague.

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Luces del sur capturadas sobre el suroeste de Australia

Los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional reciben un promedio de 16 amaneceres y puestas de sol cada 24 horas, así como deslumbrantes espectáculos de luces de auroras causadas cuando las partículas de las tormentas solares interactúan con el campo magnético en los polos norte y sur. Diferentes partículas crean diferentes colores, con pantallas verdes y rojas productoras de oxígeno y luces púrpuras y azules que producen nitrógeno. En esta imagen, las partículas de oxígeno brillan de color verde brillante cuando la ISS orbita a 269 millas sobre el Océano Índico al suroeste de Australia. Esta pantalla se conoce como Aurora Australis, o "Luces del Sur" y proporcionó un telón de fondo para el barco de tripulación Soyuz MS-12 de Rusia y la misión de reabastecimiento Progress 72 en junio de 2018.

Nasa (CC BY-NC-ND 2.0)

Luna llena sobre Guam

Desde la Tierra, siempre vemos el mismo lado de la Luna debido a su rotación sincrónica con nuestro planeta y nuestra visión de él, en cuanto a si lo vemos como media luna o luna llena, depende de su posición en órbita. En esta imagen, los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional capturaron una imagen de la luna llena cuando la estación orbitaba a 254 millas sobre el Océano Pacífico al noreste de Guam en junio de 2019.

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El destello del sol sale del mar de Celebes

Parte de la matriz solar de la Estación Espacial Internacional se muestra a medida que se eleva 255 millas sobre Indonesia y captura el destello del sol que irradia el Mar de Celebes en el sudeste asiático. Los paneles solares, conectados a la estación por su estructura de celosía, convierten la energía solar en electricidad a través de miles de células hechas de fragmentos purificados de silicio. Cuando la estación está expuesta a la luz solar, aproximadamente el 60 por ciento de la electricidad generada por los paneles solares se desvía para cargar las baterías de la estación. Luego, cuando la estación está a la sombra, estas baterías proporcionan suficiente energía para alimentar.

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La extremidad de la tierra en una noche estrellada

La extremidad de la Tierra, el nombre dado a la atmósfera al crear un "halo" a lo largo de la curva del planeta, se ve en esta imagen tomada por un miembro de la tripulación de la Expedición 47 en marzo de 2016 en una noche estrellada. Una de las matrices solares de la Estación Espacial Internacional se ve en primer plano cuando la tripulación voló 258 millas sobre el Océano Índico entre Indonesia y Australia.

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Los colores del Gran Lago Salado de Utah capturados por la ISS

Más allá de mostrar cómo se ve la Tierra desde lejos, la Estación Espacial Internacional también ha revelado cómo aparecen las características geológicas más sorprendentes de nuestro planeta desde el espacio. Por ejemplo, el Gran Lago Salado de Utah se ve aquí, capturado cuando la estación orbitaba 255 millas sobre el suroeste de los Estados Unidos en junio de 2019. Como su nombre lo indica, el lago está muy salinado y los niveles de concentración de sal en diferentes partes del lago dan Es sus distintos colores. En particular, la línea que divide el norte del sur es el Lucin Cutoff, una serie de caballetes que se construyeron como un atajo ferroviario a principios de siglo antes de cerrarse en la década de 1950 y reemplazarse por una calzada de roca y tierra. Esta calzada impide el flujo de agua entre los dos lados del lago y los únicos microbios que pueden sobrevivir en los niveles más altos de sal del lado norte son de color rojo y rosa, lo que resulta en el color brillante del agua.

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Ojo del sahara

En esta imagen, tomada a una altitud de 255 millas mientras la Estación Espacial Internacional orbitaba sobre el noroeste de Mauritania, un miembro de la tripulación de la Expedición 59 fotografió la Estructura Richat, también conocida como el Ojo del Sahara o el Ojo de África. Estos anillos, tallados en el desierto del Sahara, no son visibles desde la Tierra porque se extienden a 25 millas de ancho. De hecho, los científicos no conocían la escala completa de su existencia hasta las primeras misiones espaciales en la década de 1960 y todavía hay debate sobre qué causó la estructura.

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Delta del Nilo en Egipto en la foto debajo de la misión de reabastecimiento de SpaceX Dragon

A medida que la estación espacial voló 260 millas sobre el delta del río Nilo en Egipto en agosto de 2019, sus cámaras externas capturaron la nave SpaceX Dragon atracando con el módulo Harmony de la Estación Espacial Internacional como parte de la misión de reabastecimiento CRS-18. Esta misión entregó más de 5,000 libras de equipo de ciencia e investigación, suministros para la tripulación y hardware del vehículo. Recopiló y devolvió una serie de sistemas que ya no se necesitaban a bordo, como un monitor de calidad del aire que necesita ser restaurado.