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Cualquiera que esté sintonizado con las noticias o tenga el más mínimo interés en los automóviles sabrá que los automóviles autónomos están en camino.

"Choque, horror, jadeo", te escuchamos llorar. Y también por una buena razón, porque un robot pronto lo arrastrará hacia arriba y hacia abajo por las autopistas de esta pequeña isla mientras responde a correos electrónicos, se atraganta con Netflix o atrapa cuarenta guiños sin interrupciones por atascos de tráfico o la necesidad de navegar en una rotonda.

Los detractores sugerirán que significa que la emoción de conducir un automóvil a lo largo de una complicada carretera B probablemente se convierta en una cosa del pasado, con los fabricantes del futuro centrándose más en la comodidad y el entretenimiento en el automóvil que en la dinámica de conducción.

Pero antes de que los jefes de gasolina cuelguen sus guantes de conducción con respaldo de cuerda para siempre, todavía pueden disfrutar de un período intermedio (y posiblemente glorioso) donde los altos niveles de autonomía alivian la tensión de las situaciones de tráfico molestas, pero el control total se devuelve al conductor en La pulsación de un botón.

Tal sistema se encontrará en el próximo Audi A8 en forma de Traffic Jam Pilot: un sistema de conducción autónomo altamente avanzado que se encuentra bajo la funcionalidad de inteligencia artificial de la marca alemana que marca el comienzo de un estacionamiento de garaje remoto y manos libres y la capacidad de buscar de forma autónoma Plazas en el parking del supermercado.

Puede abordar maniobras de manos libres tan sofisticadas debido al peso de la tecnología que Audi ha logrado incluir en su salón premium.

Una multitud de sensores de medio y largo alcance, cámaras externas y una nueva placa de computadora central zFAS (completa con procesadores de Tegra y Nvidia) se unen para construir una imagen completa del mundo alrededor del próximo A8 y, a su vez, permitirle hacerse cargo de las tareas de conducción avanzadas.

Audi Traffic Jam Pilot: ¿Cómo funciona?

Quizás recuerde que tuvimos la suerte de sentarnos al volante de un viejo concepto A7 y dejar que el entonces llamado "Jack" tomara el control de las tareas de manejo.

Todo fue parte del impulso de Audi para obtener mayores niveles de autonomía, pero uno de los principales obstáculos que enfrentan los fabricantes ha sido el costo de la tecnología requerida para hacer que dichos sistemas sean seguros.

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En particular, los escáneres láser LIDAR utilizados para construir una imagen virtual más completa del mundo exterior han sido astronómicamente caros, voluminosos y engorrosos.

"Hemos logrado que el escáner láser vuelva a su funcionalidad más básica", explica Stefan Rietdorf, el ingeniero de Audi a cargo del desarrollo de las funciones de conducción automatizadas y el hombre que se precipita en una de las autopistas de Frankfurt en el próximo A8 mientras habla con Pelusa de bolsillo.

"Significa que podemos mantener el costo, el tamaño y el peso bajos, pero aún así beneficiarnos de las características que necesitamos para lograr este nivel de autonomía", agrega.

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El sistema en sí es extremadamente simple de operar y siempre y cuando el tráfico no supere los 60 km / h (37.3 mph) y el A8 pueda determinar que el camino es una autopista a través de su gran cantidad de sensores (sin peatones y una clara barrera de seguridad entre los vehículos que se aproximan) , Traffic Jam Pilot se ofrecerá al conductor a través de la magnífica pantalla de cabina virtual de alta definición del nuevo modelo que se encuentra donde los antiguos diales de instrumentos tendrían.

Luego, el conductor presiona un botón brillante de metal AI en la consola central y la cabina virtual muestra un gráfico del automóvil desde la parte trasera y marcas borrosas en la carretera.

Una vez activado, el próximo A8 permanecerá dentro de su carril, frenará y acelerará para mantenerse al día con el tráfico por delante, y aplicará cualquier par de dirección requerido para mantener el automóvil central.

En caso de que el tráfico disminuya, el A8 se detiene gradualmente a un lado de su carril (aparentemente, a todos los alemanes se les enseña esto a permitir los servicios de emergencia) y luego se pone en marcha nuevamente cuando el tráfico vuelve a subir.

Es impresionantemente suave desde el asiento del pasajero, sin frenos bruscos o entradas de dirección salvajes, y se siente completamente natural después de unos minutos.

Tanto es así, Rietdorf busca el sistema de infoentretenimiento y comienza a mirar un video.

Audi Traffic Jam Pilot: las legalidades

Admitiremos que una leve sensación de pánico nos invadió cuando la pantalla de alta resolución comenzó a reproducir uno de los últimos anuncios de Audi (aparentemente Rietdorf no había oído hablar de Game of Thrones), pero nuestro anfitrión nos aseguró que era perfectamente legal.

Pues en Alemania.

Alemania modificó sus regulaciones a fines de junio de 2017 para permitir conducir automóviles con funciones condicionales y totalmente automatizadas "dentro de los parámetros designados para su uso", lo que básicamente significa que está bien interactuar con la pantalla de infoentretenimiento cuando Traffic Jam Pilot está activado.

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"Llamamos a esta interacción tareas paralelas", explica Rietdorf. "Y significa que los conductores podrían responder correos electrónicos, explorar listas de reproducción e interactuar con una serie de aplicaciones integradas en el sistema de infoentretenimiento en aquellas regiones donde es legal", agrega.

Eso no significa que los conductores podrán ser absorbidos por un juego de Angry Birds en su teléfono inteligente, ya que deben estar dispuestos a hacerse cargo de las tareas de conducción en cualquier momento dado y la forma clave de notificar al conductor es a través de uno de los numerosos pantallas encontradas dentro del A8 .

Esta es la diferencia clave que ha permitido a Audi apoyarse en gran medida en los legisladores para que esta tecnología sea legal. En una palabra, es seguro.

En caso de que Traffic Jam Pilot necesite entregar sus tareas, primero dará un aviso visual y auditivo suave al conductor, seguido de advertencias cada vez más severas.

Si no se hace cargo, en el caso de una emergencia médica, por ejemplo, el A8 se ralentizará, frotará los frenos, sacudirá el cinturón de seguridad y finalmente detendrá por completo el automóvil con las luces de advertencia de peligro iluminadas.

Si aún no hay respuesta, el sistema a bordo alertará automáticamente a los servicios de emergencia con datos precisos de ubicación.

"También hemos tenido que demostrar que nuestros sistemas, tanto físicos como de software, son a prueba de fallas, por lo que tenemos múltiples sistemas de frenado, dos sistemas de dirección individuales y auto-inteligencia incorporados en el software para que sepa que no debe duplicar ningún error". explica Rietdorf.

En realidad, el sistema también se muestra cauteloso, por lo que si el sistema de escáner láser considera que no tiene una visión clara del camino por delante, le devolverá las tareas al conductor en lugar de soldar. Hemos visto similares de Toyota y Nissan en sus vehículos japoneses en carretera.

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Audi Traffic Jam Pilot: ¿Qué significa para el futuro?

Puede parecer un pequeño paso para la humanidad, pero poder realizar "tareas paralelas" mientras los pies, las manos y los ojos están fuera de las tareas de conducción es un gran salto para la conducción autónoma.

Tanto es así, que la Sociedad de Ingenieros Automotrices (SAE) ha considerado esta tecnología verdadera Automatización Condicional de Nivel 3, lo que la convertiría en el primer sistema de este tipo que se ofrece a los clientes.

El nivel 0 ve al conductor responsable del control longitudinal y lateral.

El nivel 1 se considera como asistencia al conductor, donde el conductor aún tiene el control total pero es compatible con algo como el Control de crucero adaptativo.

El nivel 2, el nivel en el que aparentemente hemos estado atascados durante mucho tiempo, se describe como "automatización parcial" y, según el SAE, significa que el conductor puede delegar al sistema un "control longitudinal y lateral combinado continuo del vehículo, pero conserva la función de supervisión y anulación en todo momento ".

Aquí, el conductor siempre mantiene la responsabilidad. Un ejemplo es la actual Traffic Jam Assist de Audi, que asume las tareas de frenar y acelerar el automóvil en tráfico lento hasta 65 km / h (40.4 mph) y también se encarga de conducir en mejores carreteras, pero requiere que el conductor monitorear en todo momento.

El Nivel 3, o Automatización condicional, significa que el conductor ya no tiene que monitorear continuamente y puede realizar otras actividades respaldadas por el equipo a bordo.

Pero el sistema reconoce de manera autónoma sus propios límites y cuando las condiciones externas ya no coincidan con las aptitudes de la tecnología, le pedirá al conductor que se haga cargo.

El Dr. Wolfgang Schmid, el hombre a cargo de los asuntos gubernamentales, la movilidad digital y los combustibles renovables en Audi, afirma que algunos organismos gubernamentales están más abiertos a los niveles más altos de automatización de vehículos que otros y su equipo está trabajando actualmente para ver el Nivel 3 implementado tantos mercados como sea posible.

"Hicimos grandes progresos aquí en Alemania, pero es un tema muy complicado", explica.

"No solo tenemos que cambiar las leyes con respecto a la conducta y la forma en que los conductores se comportan cuando están detrás del volante, también tenemos que cumplir con la legislación técnica y demostrar que nuestros sistemas son seguros", agrega.

Como resultado, Audi solo presentará Traffic Jam Pilot a aquellos mercados donde es legal usar todo su potencial.

Después de todo, ¿quién quiere estar atrapado en un embotellamiento mientras el automóvil hace todo el trabajo duro si no puede disfrutar de una o dos publicaciones descaradas en Facebook? Ciertamente no ...