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(Pocket-lint) - La tecnología de las pilas de combustible ha estado en desarrollo desde finales del siglo XIX y las pilas de combustible de hidrógeno existen desde principios de la década de 1930. Sin embargo, nunca se han debatido tanto como hoy.

Esto se debe a que la tecnología está casi en una etapa en la que puede emplearse en vehículos de consumo a gran escala, con celdas de combustible capaces de impulsar motores eléctricos y mantener cero emisiones sin necesidad de reponer cada 100-200 millas.

Aquí está todo lo que necesita saber sobre la tecnología de celdas de combustible de hidrógeno y si podría incluirse en su próximo automóvil.

¿Qué es la tecnología de pila de combustible de hidrógeno?

Una celda de combustible es similar a una batería en algunos aspectos: esencialmente proporciona una corriente eléctrica.

Sin embargo, mientras que una batería almacena energía, una celda de combustible genera la suya propia. Utiliza una fuente de combustible, en este caso hidrógeno, que reacciona químicamente con el oxígeno del aire para crear una carga eléctrica. Esta electricidad se puede utilizar para alimentar maquinaria o, en el caso de vehículos de consumo, para alimentar la transmisión directamente o para recargar una batería recargable que posteriormente la impulsa.

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Y, a diferencia de las alternativas de combustión, los productos de desecho del proceso son solo un poco de calor y agua (H2O). Por lo tanto, es una tecnología de emisión cero muy adecuada para el futuro de los viajes limpios y ecológicos.

Beneficios de la pila de combustible de hidrógeno

Además de cero emisiones, el hidrógeno es un combustible sostenible en comparación, digamos, con las alternativas de combustibles fósiles. Incluso es ecológico de producir.

Muchas plantas de producción de hidrógeno funcionan con energía solar o eólica y utilizan la electrólisis para extraerlo del agua, incluso del agua del mar. Este método tiene una huella de carbono muy baja y el gas liberado al aire durante la fabricación es simplemente oxígeno.

El hidrógeno puro producido de esta manera es ideal para uso a baja temperatura, como en pilas de combustible para automóviles.

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Por supuesto, no todas las plantas de producción de hidrógeno son completamente ecológicas y algunas todavía usan combustibles fósiles como parte del proceso, pero se espera que los métodos electrolíticos se puedan aumentar en escala con el tiempo para garantizar que toda la cadena se vuelva lo más cero en carbono posible. .

Otro beneficio de la tecnología de celdas de combustible sobre otros rivales de emisiones bajas o nulas es que las celdas pueden producir potencialmente mucha energía para dispositivos relativamente pequeños. Eso significa que un automóvil que usa hidrógeno como fuente de combustible debería ser capaz de viajar distancias mucho mayores que un equivalente totalmente eléctrico.

Barreras de pilas de combustible de hidrógeno

Sin embargo, aunque existen ventajas obvias para el uso de hidrógeno como tipo de combustible para automóviles, existe una barrera particular que impide a los fabricantes comercializar en masa la producción de vehículos de hidrógeno en la actualidad: la accesibilidad.

Desafortunadamente, a pesar de que la tecnología y las instalaciones de producción de hidrógeno han existido durante décadas, la infraestructura no está en el lugar para apoyar a los automóviles de consumo a gran escala. Básicamente, hay una clara falta de puntos de repostaje.

En la actualidad, solo hay 16 estaciones de servicio de acceso público disponibles en todo el Reino Unido. Y la mayoría de ellos están cerca de Londres.

Una de las redes de reabastecimiento de hidrógeno más grandes del Reino Unido, ITM Power, actualmente solo tiene siete sitios, con planes de expandirse a 12 para el verano de 2021, lo que está lejos de ser suficiente para considerar el combustible como una opción viable para el consumidor en este momento.

Otra posible barrera es la seguridad. El hidrógeno es un gas altamente inflamable y su transporte e instalación de soluciones de almacenamiento seguras son empresas costosas, al menos inicialmente. Tiene las ventajas de que no es tóxico, a diferencia de la gasolina y el diésel, y se disipa rápidamente, pero debe manejarse con cuidado, lo que requiere un equipo especializado que la gran mayoría de las estaciones de servicio convencionales no admiten actualmente.

Sin embargo, esto puede cambiar rápidamente porque el hidrógeno se está considerando como un reemplazo del gas natural para cosas como la calefacción doméstica. Esto podría hacer que la producción de hidrógeno y la infraestructura cambien drásticamente para reemplazar el gas, mientras que tiene la ventaja de estar en una mejor posición para dar servicio a los vehículos de hidrógeno también.

¿Qué coches de pila de combustible de hidrógeno están disponibles ahora?

La falta de accesibilidad para los consumidores es claramente una barrera importante para los fabricantes de automóviles. Es poco probable que inviertan mucho en producción hasta que se cuente con la infraestructura necesaria para respaldar sus vehículos.

Sin embargo, ya hay un par de opciones disponibles comercialmente en el mercado, de Hyundai y Toyota. Y BMW Group se ha comprometido a probar un prototipo de automóvil de hidrógeno con un ojo puesto en el futuro cercano, mientras que Land Rover también ha confirmado que está probando vehículos de celda de combustible de hidrógeno en las carreteras a partir de 2021.

El Hyundai Nexo es un automóvil de producción disponible comercialmente en el Reino Unido en este momento. Si bien le costará poco menos de £ 70K, su calificación de cero emisiones le permite funcionar libre de impuestos.

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A eso se unirá el Toyota Mirai de segunda generación, que tiene un diseño elegante y un alcance potencial de hasta 400 millas.

Eso es gracias a una batería a bordo, así como al tanque de combustible de hidrógeno y las celdas de combustible.

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Toyota también se ha asociado con BMW para proporcionar la tecnología de celda de combustible para el concepto i Hydrogen NEXT del grupo alemán, que actualmente se encuentra en la fase de prueba.

Sin embargo, todavía pasará un tiempo antes de que BMW construya un automóvil de hidrógeno de producción: "Como muy pronto en la segunda mitad de esta década", dijo la compañía en un comunicado.

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Para ser justos, estos son todavía los primeros días de la tecnología de pilas de combustible de hidrógeno, al menos para su uso en automóviles. Y es probable que tengamos que esperar varios años antes de que la tecnología de pilas de combustible de hidrógeno alcance la combinación mágica de asequibilidad y disponibilidad.

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Pero afortunadamente, mientras tanto, los fabricantes de automóviles están comprometidos con el desarrollo continuo de tecnologías totalmente eléctricas, lo que debería serles útil hasta que llegue el verdadero cambio de juego.

Escrito por Rik Henderson. Edición por Chris Hall.