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La tecnología de celdas de combustible ha estado en desarrollo desde finales de 1800 y las celdas de combustible de hidrógeno han existido desde principios de 1930. Sin embargo, nunca han sido tan ampliamente discutidos como lo son hoy.

Esto se debe a que la tecnología está casi en una etapa en la que puede emplearse en vehículos de consumo a gran escala, con celdas de combustible recargables capaces de conducir motores eléctricos y mantener cero emisiones sin necesidad de reponerlas cada 100-200 millas.

En resumen, es el Santo Grial para el viaje sostenible en automóvil y, por lo tanto, un tema ideal para el mes de sostenibilidad de Pocket-lint .

Entonces, esto es lo que sabemos sobre la tecnología de celdas de combustible de hidrógeno y si podría presentarse en su próximo automóvil.

¿Qué es la tecnología de pila de combustible de hidrógeno?

Una celda de combustible es similar a una batería en algunos aspectos: esencialmente proporciona una corriente eléctrica.

Sin embargo, mientras una batería almacena energía, una pila de combustible genera la suya. Utiliza una fuente de combustible, en este caso hidrógeno, que reacciona químicamente con el oxígeno del aire para crear una carga eléctrica. Esta electricidad se puede utilizar para alimentar maquinaria o, en el caso de vehículos de consumo, alimentar directamente la transmisión o para recargar una batería recargable que posteriormente la impulsa.

Hyundai

Y, a diferencia de las alternativas de combustión, los productos de desecho del proceso son solo un poco de calor y agua (H2O). Por lo tanto, es una tecnología de cero emisiones muy adecuada para el futuro de los viajes limpios y ecológicos.

Beneficios de la pila de combustible de hidrógeno

Además de cero emisiones, el hidrógeno es un combustible sostenible en comparación, por ejemplo, con las alternativas de combustibles fósiles. Incluso es ecológicamente amigable de producir.

Muchas plantas de producción de hidrógeno funcionan con energía solar o eólica y utilizan la electrólisis para extraerla del agua, incluso del agua de mar. Este método tiene una huella de carbono muy baja y el gas liberado al aire durante la fabricación es simplemente oxígeno.

El hidrógeno puro producido de esta manera es ideal para el uso a baja temperatura, como en las celdas de combustible para automóviles.

Hyundai

Por supuesto, no todas las plantas de producción de hidrógeno son completamente verdes y algunas todavía usan combustibles fósiles como parte del proceso, pero se espera que los métodos electrolíticos se puedan aumentar en escala con el tiempo para garantizar que toda la cadena se convierta en el carbono cero posible. .

Otro beneficio de la tecnología de celdas de combustible sobre otros rivales de baja o cero emisiones es que las celdas pueden potencialmente producir mucha energía para dispositivos relativamente pequeños. Eso significa que un automóvil que usa hidrógeno como fuente de combustible debe ser capaz de viajar distancias mucho mayores que un equivalente totalmente eléctrico.

Barreras de celdas de combustible de hidrógeno

Sin embargo, si bien hay ganancias obvias por usar hidrógeno como tipo de combustible para automóviles, existe una barrera particular que impide a los fabricantes comercializar actualmente la producción de vehículos de hidrógeno en el mercado masivo: la accesibilidad.

Desafortunadamente, a pesar de que la tecnología y las instalaciones de producción de hidrógeno han existido durante décadas, la infraestructura no está en su lugar para soportar automóviles de consumo a gran escala. Hay una clara falta de puntos de repostaje, básicamente.

Actualmente, solo hay 16 estaciones de reabastecimiento de combustible de acceso público disponibles en todo el Reino Unido. Y la mayoría de ellos están cerca de Londres.

Una de las redes de reabastecimiento de hidrógeno más grandes del Reino Unido, ITM Power, planea instalar capacidades de reabastecimiento de hidrógeno en tres estaciones adicionales este verano, pero eso solo dará como resultado 11 sitios operables, lo cual está lejos de ser suficiente para considerar el combustible como viable opción del consumidor en este momento.

Otra posible barrera es la seguridad. El hidrógeno es un gas altamente inflamable y su transporte e instalación de soluciones de almacenamiento seguro son tareas costosas, al menos inicialmente. Hay ventajas en que no es tóxico, a diferencia de la gasolina y el diesel, y se disipa rápidamente, pero debe manejarse con cuidado, lo que requiere un equipo especializado que la gran mayoría de las estaciones de combustible convencionales no admiten actualmente.

¿Qué coches con pila de combustible de hidrógeno están disponibles ahora?

La falta de accesibilidad al consumidor es claramente una barrera importante para los fabricantes de automóviles. Es poco probable que inviertan mucho en producción hasta que la infraestructura esté en su lugar para soportar sus vehículos.

Sin embargo, ya hay un par de opciones disponibles comercialmente en el mercado, de Hyundai y Toyota. Y BMW Group se ha comprometido a probar un prototipo de automóvil de hidrógeno con un ojo puesto en el futuro cercano.

El Hyundai Nexo es un automóvil de producción disponible comercialmente en el Reino Unido en este momento. Si bien le costará poco más de £ 70K, su calificación de cero emisiones le permite ejecutarse libre de impuestos.

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A eso se unirá más adelante en 2020 el Toyota Mirai de segunda generación, que tiene un diseño elegante y un alcance potencial de hasta 400 millas. Eso es gracias a una batería a bordo, así como al tanque de combustible de hidrógeno y las celdas de combustible.

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Toyota también se ha asociado con BMW para proporcionar la tecnología de celdas de combustible para el concepto i Hydrogen NEXT del grupo alemán, que actualmente se encuentra en la fase de prueba.

Sin embargo, todavía pasará un tiempo antes de que BMW construya un automóvil de producción de hidrógeno: "Como muy pronto en la segunda mitad de esta década", dijo la compañía en un comunicado.

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Para ser justos, estos son todavía los primeros días para la tecnología de celdas de combustible de hidrógeno, al menos para el uso en automóviles. Y es probable que tengamos que esperar varios años antes de que la tecnología de celdas de combustible de hidrógeno alcance la combinación mágica de asequibilidad y disponibilidad.

Pero afortunadamente, mientras tanto, los fabricantes de automóviles están comprometidos con el desarrollo continuo de tecnologías totalmente eléctricas, que deberían servirles en buena medida hasta que llegue el verdadero cambio de juego.