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Hace seis años, Apple decidió que iba a entrar en el negocio de los altavoces por segunda vez. El primer intento, el iPod Hi-Fi , se lanzó en 2006 con críticas mixtas.

Aunque la vida del iPod Hi-Fi fue breve, Apple dice que tuvo éxito. Y seamos sinceros, 2006 fue un momento diferente para la música. Era una época de bases de altavoces para iPod. Un mundo de transmisión de música pre-iPhone y pre-iPhone donde estábamos felices de almacenar nuestra música localmente en lugar de en la nube.

Avance rápido 12 años y Apple está lanzando una vez más un altavoz, el Apple HomePod .

Esta vez, aunque las cosas son diferentes; la compañía está preparada: la compañía con sede en Cupertino ha reunido un gran equipo de ingenieros y audiófilos para garantizar que el HomePod sea un orador a tener en cuenta.

Dirigido por Kate Bergeron, vicepresidenta de Ingeniería de Hardware y Gary Geaves, director senior de Diseño e Ingeniería de Audio, el laboratorio de audio de Apple se encuentra a las afueras de su nueva y brillante sede de Apple Park. Nos invitaron a echar un vistazo.

"Nos preocupa mucho la música en Apple", dice Phil Schiller, vicepresidente senior de marketing mundial de Apple, quien se unió a nosotros en nuestro recorrido por el laboratorio de audio de Apple para ver dónde comenzó su viaje HomePod.

"Desde iPod, iTunes , Apple Music , iPad, el control remoto Siri en Apple TV , HomePod y, por supuesto, AirPods . El trabajo para todo eso desde una perspectiva de audio llega aquí.

A lo largo de los años, hemos creado un equipo de ingeniería de audio bastante sorprendente para poder hacer productos de los que no solo estamos realmente orgullosos, sino que superamos los límites de lo que podría hacerse en la clase de productos que estamos fabricando. Parte de eso es un recurso como este para que puedan entender esos productos y cómo ajustarlos ".

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Ese recurso involucra una gama de cámaras anecoicas de diferentes tamaños, al menos 12 que contamos, para permitir que Apple "elimine la sala" de la prueba para que Geaves y su equipo puedan probar limpiamente el altavoz sin interferencia.

Algunos son simplemente cajas lo suficientemente grandes como para caber en el producto, mientras que otros son cavernosos, enterrados en el suelo y flotando sobre resortes para evitar que todo el sonido se filtre.

"Si se mide un altavoz en una habitación normal, muchas de las mediciones se contaminan", explica Geaves, anteriormente de Bowers & Wilkins. "Realmente no se puede ver lo que sucede con el altavoz, por lo que estas salas son esenciales para que nuestros ingenieros puedan ver realmente lo que está sucediendo".

Nos encontramos parados en un piso transparente de malla metálica en una de las cámaras de Apple. Es grande, lleno de enormes cuñas de espuma en todos los lados, incluso debajo de nosotros.

"Las cuñas de espuma absorben todo el sonido para que no haya reflejos de sonido en la pared. Es como estar en una cueva infinita".

Es efectivamente una habitación dentro de una habitación que se encuentra en muelles aislantes para amortiguar aún más el movimiento. Incluso el cableado que entra en la habitación está suspendido para que pueda aislarse completamente del exterior.

Pararse en uno es una experiencia surrealista; casi puedes escuchar la sangre corriendo por tus venas.

El hogar de HomePod

"Construimos esta cámara específicamente para HomePod ", continúa Geaves. "Estas cámaras son esenciales para ver exactamente lo que está sucediendo. Muchas compañías usan cámaras anecoicas, quizás no con las mismas especificaciones".

"Pero en nuestro caso, era muy importante crear el nuestro debido al control estricto que queríamos sobre el comportamiento direccional de HomePod y su capacidad de sentir y adaptarse a su entorno. Estamos realmente preocupados por lo que está sucediendo en cada dirección y los micrófonos también ".

Pero no es solo la cámara; Como admite Geaves, muchas compañías tienen estos y, a lo largo de los años, Pocket-lint ha estado en más de un puñado.

Para Geaves, la "magia" especial aquí es la variedad de micrófonos que han agregado para probar el HomePod y el software a medida que Apple ha creado para probar las capacidades del HomePod.

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"Desarrollamos todo desde cero. Hay un arco de micrófonos y un arco de altavoces y una plataforma giratoria de alta resistencia que hace girar el HomePod. Todo está cuidadosamente diseñado por simulación por computadora para garantizar que el equipo esté haciendo exactamente lo que queríamos que hiciera". Y lo que eso hace es permitirnos entrar en una esfera completa alrededor del altavoz para obtener una comprensión completa de lo que está sucediendo primero con el altavoz en sí, pero también con los micrófonos ".

Cómo HomePod ajusta su propio sonido

Las pruebas, que han sido constantes desde que comenzó el proyecto, le han permitido a Apple ajustar el altavoz para que funcione en cualquier entorno y garantizar que no suene ningún zumbido o vibración cuando se reproduce, incluso a un volumen alto.

El procesador A8, que por cierto también se encuentra en el iPhone 6 , se usa para detectar automáticamente la ubicación del HomePod en una habitación, luego analizar y ajustar el audio dependiendo de dónde se encuentre.

El conjunto de micrófonos en HomePod escucha el reflejo de la música en las superficies vecinas y detecta si está contra una pared, en una estantería o en una habitación.

Cuando se instala de forma independiente en una habitación, HomePod emite un audio consistente de 360 grados en toda la habitación. Cuando está contra una pared o en una estantería, el chip A8 analiza la música y transmite adecuadamente la energía directa y las voces centrales al centro de la habitación, mientras refleja la reverberación ambiental y las voces de respaldo contra la pared para dispersarse en la habitación.

El resultado final es un escenario de sonido increíblemente amplio con una sensación de amplitud y profundidad. Todo el proceso ocurre automáticamente y toma solo unos segundos. Cada vez que mueve HomePod aunque sea ligeramente, utiliza el acelerómetro incorporado para detectar un cambio en su ubicación y se adapta al medio ambiente.

Prueba de Siri con HomePod

Es esa tecnología que se ha refinado en la segunda cámara grande a la que entramos en nuestro recorrido por el laboratorio de audio. Este, en lugar de cuñas de espuma, presenta un piso duro y paneles de pared que se pueden intercambiar para cambiar el valor acústico de ellos. Es más parecido a una cocina que al set de una película de ciencia ficción.

"Esta es una de las salas donde comenzamos a hacer muchas pruebas de Siri y específicamente de Siri en HomePod", dice Geaves.

"La reverberación es un problema para el reconocimiento de voz. Esta sala tiene una acústica típica. La forma en que lo hicimos fue ir a las casas de cientos de empleados de Apple y medir [las] salas diferentes.

"Dentro de cada sala realizamos miles de mediciones, para poder caracterizar el comportamiento y, en particular, cómo suena el eco del espacio. Descubrimos el promedio de esas salas y luego ajustamos la acústica de esta sala para que coincida".

Está claro que esta prueba valió la pena. La conclusión clave de nuestra revisión de HomePod es que el altavoz de HomePod suena increíble, mientras que las capacidades del micrófono y su capacidad para escuchar comandos de voz son igualmente impresionantes, independientemente del ruido que esté sucediendo a su alrededor.

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No se trata solo del sonido que hace el dispositivo para que disfrutes de la música, sino del sonido que hace cuando hace esa música. Idealmente, no quieres ningún ruido. Eso podría ser tratar de silenciar el zumbido de un disco duro o el ruido de un ventilador en una computadora portátil.

La tarea de Geaves y Bergeron no era solo hacer un altavoz que suene bien, sino uno que no haga ningún ruido mientras lo hace.

Prueba a -2 decibelios

La cámara final a la que entramos está diseñada específicamente para probar zumbidos y ruidos no deseados del propio altavoz. Es similar a las cámaras anteriores en las que hemos estado, pero las especificaciones se han mejorado considerablemente.

"La cámara está construida sobre una losa de cemento de 28 toneladas alrededor de 1 pie de espesor. La cámara está hecha de paneles de metal de 1 pie de espesor que pesan alrededor de 28 toneladas. Entre la losa y la cámara hay 80 montajes aislantes muy robustos para asegurarse de que los camiones que pasan no contaminen las mediciones. Todo lo que da como resultado es un espacio casi silencioso ".

Como guía, un estudio de grabación bien diseñado tendría una acústica medida en alrededor de 20 decibelios. El umbral de la audición humana es de 0 decibelios, y la cámara creada por Apple tiene una medida de -2 decibelios.

"Hay muchos componentes únicos y personalizados en el HomePod", explica Bergeron. Estos van desde tweeters especialmente diseñados que tienen en cuenta todo, desde reducir el zumbido de los componentes hasta incluso la creación de un nuevo textil para cubrir el altavoz, son un resultado directo del trabajo en equipo acústico y de audio de Geaves mientras los dos departamentos colaboran juntos para crear ese "perfecto" sonido".

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Esa prueba constante significaba que Apple no tenía que resolver problemas después de descubrirlos, sino que podía resolverlos en el proceso de diseño antes de que ocurrieran.

Nuestro recorrido llega a su fin, pero tenemos tiempo para una última pregunta. Estamos ansiosos por saber cuánto ha influido el trabajo de Geaves en el diseño y el rendimiento del HomePod.

"Se trata de equilibrar un montón de características y tecnologías diferentes. Obviamente, el audio y la acústica son esenciales para HomePod y esa es una de las cosas en las que nos enfocamos y nos mantuvimos firmes que tenía que ser genial. Uno de los desafíos del desarrollo de productos, ciertamente hacia el El final es que todos quieren mantener la línea de su tecnología.

"Una de las cosas únicas de Apple es que los equipos mantienen sus líneas y al final encontramos la solución correcta".

Al escuchar el HomePod, está claro que Greaves y su equipo no se movieron ni una pulgada.

Consulte nuestra revisión completa de HomePod , así como las mejores alternativas de HomePod .